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Onboard sound disadvantages, problems, workarounds, external and internal solutions, headphone guide and basics

External mid-range solution: Creative Sound Blaster X4

First of all, the price: You can start at around 143 Euros, which is of course a huge monetary gap to the G3. So, we will now have to see whether the 110 euro surcharge is really worth it and where the exact added value is. If the X4, as the successor of the somewhat luckless X3, delivers what it promises, then the price might even come close. However, the X4 will also have to compete with the Soundblaster Z SE, which is quite a bit cheaper. On board this time is not the SB Command software, but the CreativeApp (for whatever reason) and lots of features that Creative proudly advertises.

The scope of delivery includes the X4, a USB 3.0 connection cable that connects the USB-C socket on the device with the USB-A of the PC (which would clarify both the data line and the power supply), and a special TOSLINK cable with a 3.5 mm jack connection. In addition, there are quick-start booklets for various features and the warranty. However, this is quite sufficient. The X4 is also well suited for connection to PC, console or even smartphone (PC, Mac, PS5, PS4, Xbox, Nintendo Switch, etc…, Smartphones with current Android and iOS).

 

The case’s upper side is dominated by the volume control including the status LED ring. There are three easy-to-reach buttons on the front edge. In addition to a label that explains the function of the individual keys, each of the keys also has an additional status LED. On the front, you’ll find two 3.5 mm jacks for a dedicated microphone connection and the headphone connection as a four-pin TRSS jack, to which you can either connect a pure headphone or the combined plug of a headset, if it doesn’t use a splitter or separate cables/connectors. Clever.

Four analog audio outputs on the back, to which you can connect a 2.x or 5.1 or even 7.1 speaker set analog. To the right of these ports, you’ll find a combined port that serves as either an analog line-in or optical-in (we remember the included optical cable). There is also an optical output and a USB Type C port for connecting the device to a PC. Four rubber feet on the bottom provide a secure stand.

Switching between optionally connected speakers and the connected headset or headphones can be done either via the CreativeApp software or even easier by pressing the SXFI button. Practical and good. All the software functions up to all the SXFI gimmicks can be intuitively learned by anyone. For gamers and streamers (or those who would like to become one), Creative has integrated an audio balance function that allows adjusting the chat and gaming volume to each other. Again, I’ll spare myself the very extensive marketing catalog and software screenshots at this point, which often change anyway. I’d rather take a look at the circuit board.

Now what do we find interesting inside? I wrote it already with the Sound Blaster G3 DAC that the installed Max97220 far under its technical possibilities with the output power and voltage, also to cannibalize nothing. On now to spoil the measurements: the part creates the maximum 3.3 volts at 600 ohms specified in the specs namely loose, one must only want to be allowed! This is not completely lossless, but more about that later. The 8416CN for the optical connections and the NORDIC nRF52810 for Bluetooth are also on board. All of them are good acquaintances from the G3 DAC.

And of course the SXFI Ultra DSP CUDSP600 is available again. While the Sound Blaster Z SE still used Cirrus Logic’s CS4398-CZZ as a 120 dB DAC, here it’s a less expensive CS 4382A-CQZ as a 114 dB, 24-bit, 192 kHz 8-channel D/A converter. In addition, we find a CS5345-CQZR from Cirrus Logic, which is an A/D converter chip with 105dB, 24-bit and 192kHz. There’s not much more and at the end of the day, the cheaper Sound Blaster Z SE even has the better power amp with real OpAmps. Actually, I’m a bit surprised that the audio branch of the more expensive X4 seems a bit stripped down.

The X4 is also recognized by Windows 11, but you still have to install the software if you want the full functionality including GUI and not just the rudimentary output. The CreativeApp software has become much more stable and the firmware updates for the X4 could also be installed without any problems. So Creative seems to have learned from old mistakes. Also good. Rather bad is that the X4 is not recognized in the SB Command software. However, it is worth installing the full package and checking for firmware updates in any case. Then it will work without errors.

Microphone usage

In all of my headsets, the microphone was slightly quieter (about 20 to 30%, depending on the model) compared to the other previous sound solutions, despite maximum gain. It can hardly be the bias, because otherwise the microphones would hiss and even distort in extreme cases. I raised the microphone boost of the recording device in question (X4, Microphone) in the Windows settings and the level was right again. Compared to the AE-5 or nuAudio from EVGA, everything was fine again, even without stronger noise. Peanuts, but it should definitely be mentioned. Please touch up Creative, thank you!

Maximum output level at 32 and 600 ohms

Do the advertised OpAmps bring us audible and measurable progress and how does it compare to the Sound Blaster Z SE? If you run the software without additional gain for “normal” headphones, you won’t get above 0.9 Vrms distortion-free at 32 ohms! To get real power, you have to choose the option for higher impedance headphones. Then, that works better, but when slight distortions are still measurable (but not audible). At 66.994 mW RMS, the X4 comes pretty close to the Sound Blaster Z SE’s 69.82 mW RMS per channel. That’s not bad at all for an external solution at 32 ohms. The 7.3 mW of the Godlike’s onboard sound, on the other hand, can easily be forgotten. Again, these are extreme improvements, as you can get pretty much all headphones to maximum level easily. With 1.4642 Vrms at 32 ohms, most acoustic emergencies are actually well manageable.

But what happens if you want to use 600-ohm headphones? With a real 2.3163 Vrms (Soundblaster Z SE 2.495 Vrms) you get an almost identical output power with almost 9 mW RMS. The 3.1 mW RMS and almost 1.37 Vrms of the onboard sound can be forgotten. The curve also looks much nicer and smoother again. It is thus also a clear and above all audible improvement for higher impedance headphones from 250 ohms. However, it should also be clear that it is still not a high-end solution. But it’s fine and even music isn’t an issue if you leave the sound processing off.

External voltage distance

Here, too, the measurement is of course the slave of the motherboard, graphics card and power supply during operation, despite the external USB connection. Let’s first look at the idle state on the desktop again with the maximum volume setting, which is still free of distortions, for the possible full level of just now. With 0.0009 volts, it is on the same level as the onboard solution despite the significantly higher overall gain and is also better in the end than the Sound Blaster Z SE. The 0.483 Vrms of the onboard chip are compared to 1.4642 Vrms. And so the distance to the interfering signal increases from 1:537 to 1:1627, which is very similar to the result of the Audigy FX V2 and is really excellent.

Now we start the game and load the savegame. In Ultra-HD and maximum settings, the graphics card really has to choke and over 500 watts flow through the thick pixel heater. I now measure 0.007 Vrms which also now results in a ratio of 1:209 to the maximum measured 1.4642 Vrms. The Sound Blaster Z SE managed 1:168 here and is thus worse. For the onboard sound, it was 0.0074 Vrms compared to 0.4831 Vrms, resulting in a ratio of only 1:65. Victory for the external X4 against the Z SE, although not extremely clear.

But what happens again in the in-game menu when the high FPS rates send the voltage converters into the stress test? This is also interesting, as it gives a ratio of 1:149 for the Sound Blaster X4, versus the 1:120 for the Sound Blaster Z SE, the 1:115 for the Sound Blaster Audigy FX V2, and the really poor 1:48 ratio of the onboard solution. The sparrows screech there, while the birdcage remains closed on the X4. External remains external and the pixel push is far away.

Interim summary

If you spend around 140 Euros and buy a Sound Blaster X4, you’ll spend 50 Euros more than the Sound Blaster Z SE, which is almost as good, but you’ll have a handy box with considerably more switching functions without software fiddling. Especially during the game, switching to the driver is rather pointless. The X4 weakens a bit below 80 ohms and the trace frays a bit, but that’s complaining on a pretty high level because you won’t actually notice it in practice. On the other hand, the curves of the higher impedance receivers are really good. What also does not work are fun headphones with 16 ohms, there the performance breaks away completely, because it distorts much faster.

The X4 beats the old X3 by a long way, but is currently excluded from the SB Command software, for whatever reason. This is a great pity and somehow a crack in the portfolio. Otherwise, I would have the usual specs, but you already know that:

 

173 Antworten

Kommentar

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DrWandel

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83 Kommentare 68 Likes

Danke für die ausführlichen Informationen!

Ich muss jedoch sagen, dass für meine Zwecke (vor allem Spielen und Hintergrundmusik) der Realtek ALC892 auf meinem X370-Board (MSI) völlig ausreicht. Brummen, Zirpen und ähnliche Effekte habe ich kaum wahrnehmbar. Sicher, das ist bestimmt keine HiFi, aber für mich gut genug. Vielleicht habe ich auch einfach nur Glück, aber auch über Kopfhörer ist der Sound recht ordentlich, obwohl ich meistens lieber meine uralten (ca. 30 Jahre) Sony-Aktivboxen verwende.

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Igor Wallossek

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Kaum ist nicht nicht ;)

Je potenter die Grafikkarte, umso mehr Grillen muss man zertreten :D

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ipat66

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1,368 Kommentare 1,366 Likes

Es lässt sich erahnen,warum wir länger auf diesen Artikel warten mussten.
Sehr informativ.
Da hat man noch für später was zu lesen !

Freue mich schon auf Teil 2...:)
Danke Igor

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ssj3rd

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219 Kommentare 155 Likes

Hatte auch extreme Störgeräusche mit meiner On-Board Karte aber auch mit meiner intern verbauten Soundblaster AE9. Lustigerweise aber immer erst dann, sobald ich ein Spiel gestartet habe.
Nach vielen vielen testen und Herumprobieren mit (teils sehr teuren) abgeschirmten Cinch+Strom Kabeln hat schlussendlich ein kleines 10€ Wunder-Kästchen Ruhe im Karton verschafft: (der ja auch im Artikel erwähnt wird)
https://www.amazon.de/dp/B076JGVJGP...t_i_MBY9S0CEJQR0XDFXMYNC?_encoding=UTF8&psc=1
Da ich halt 5.1 habe musste ich natürlich 3 Stück davon abbringen, aber seitdem ist absolut Ruhe im Karton.
Da ich auch öfters beim Autoradio mal ein knistern hatte habe ich es auch dort angebracht, auch dort kein knistern mehr, nix.

Ist für mich echt ein kleines Zauber Kästchen 🙏

PS:
Übrigens hat bei mir eine externe Soundkarte über USB die exakt gleichen Störgeräusche auf den Boxen verursacht wie die interne. In die gleiche Steckdose stecken hat auch nicht geholfen, was genau ist den eine symmetrische Verkabelung von der hier im Artikel gesprochen wird?

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Igor Wallossek

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Dafür gibts ja den Goldfisch aus dem Oehlbach, der schnappt dann beim USB nach Luft :p

BTW: den Feintech habe ich ja im Artikel :D

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ssj3rd

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219 Kommentare 155 Likes

Damit ist was genau gemeint?

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Igor Wallossek

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Ertappt! Du hast den Artikel nicht gelesen :p

Seite 3:

Dein Feintech steht übrigens auf Seite 2 ;)

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Ghoster52

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1,430 Kommentare 1,095 Likes

Vielen Dank Igor! (y)
Zur AE-5 sei noch gesagt, den Stromanschluss benötigt man nur für den ARGB (scheiß) Streifen.
So ist es jedenfalls bei der NonPlus.

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Igor Wallossek

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Ich habe hier die AE-9 auch gerade ohne PCIe am Laufen ;)
Allerdings braucht der externe Kasten leider den 6-Pin

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S
SpiritWolf448

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122 Kommentare 35 Likes

Schöner Artikel, Igor, der wie üblich Lust auf mehr macht. :)

Ich hier habe eine externe SoundBlasterX G6 in Gebrauch, gekoppelt an einen SwissSonic HAD-1 Kopfhörer-DAC von Thomann (via TOSLink). Damit befeuere ich meine Beyerdynamic DT990 (250 Ohm Variante). Ich bin kein Audiophiler, von daher kann ich sagen, das ich mit der Kombo sehr zufrieden bin. (Unter Windows. Linux benutze ich nicht, daher kann ich dazu nichts sagen.)

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Igor Wallossek

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Die G6 ist drin so ähnlich wie die X4 ;)

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cunhell

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556 Kommentare 523 Likes

Ich habe noch zwei SB X-Fi Titanium PCIe. eine davon an einer analogen 5.1 Anlage. Klingt einfach gut. Zumindest beim Zocken und für meine Ohren ;)
Ich bin auf den Test der AE-9 sehr gespannt. Meine beste Freundin wollte die unbedingt im Rechner haben und hat sie sich besorgt.
Ihr Rechner ist seh schön aufgeräumt was das Kabelmanagement angeht, aber dadurch die Hölle, wenn man ein weiteres PCIe Kabel anstecken will/muss. Viele Flüche später hat es dann geklappt. Soviel zu dem Thema, kannst du mal schnell meine Soundkarte einbauen. :)

Cunhell

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Igor Wallossek

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Tipp:
Es gibt so windige PCIe zu Molex-Adapter, die man bei Grafikkarten ja nicht nehmen sollte. Aber hierfür geht das bestens! :D

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Ghoster52

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1,430 Kommentare 1,095 Likes

Das letzte was noch unter Linux anstandslos lief, war die Audigy2 & X-Fi.
Die Audigy4 & Z wurden zwar noch erkannt (aber kein Sound), weiß nicht ob es jetzt besser ist, Creative verweigert sich den Linux-Support. (n)

Ich hatte zuletzt (bis 2021) eine ESI@Juli SoKa im Linux-PC, schon sehr sehr alt aber dennoch sehr gut, nur leider kein KH-Ausgang.

PS: der "Realtek ALC1220" (Asrock Taichi RE / B550 & X570) läuft aktuell auf alle 3 Betriebssysteme ohne Fehler (Fehlfunktionen)
Win 10/11, Mint 19.3 und MX-Linux 21.
Der RME Adi 2 Pro AE hatte unter Mint leichte Stumm- und Umschalt-Knackser, wenn über USB angesteuert.
Schon fast unscheinbar, der kleine xDuoo X3 II DAP (32 Ohm@220mW), läuft auch auf allen Systemen ohne Treiber als USB-DAC (KHV).
Schade, die xDuoo DAPs sind seit der Chip-Krise nicht mehr lieferbar....

PPS: die AE-9 war für (alle meine) KH mit das Beste, was ich je im PC verbaut hatte,
nur lief die letztes Jahr noch nicht absturzsicher (lag es am X570 oder AMDs AGESA Version ???)

Nachtrag: Obwohl dem Sabber-DAC bei Asrock noch ein paar NE-5532 spendiert wurden, verhungern auch meine "guten" Kopfhörer
am "OnBoard-Soundchip" (D5000 25Ohm @106db, Oppo PM2+3 unter 50 Ohm @ 102db und auch ein günstiger OneOdio Pro50
32Ohm @ 110db, nur als Beispiele). Für genussvollen Sound ist KHV Pflicht, über DAC-Klang möchte ich mich nicht auslassen... :LOL:

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c
cunhell

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556 Kommentare 523 Likes

Ich wusste ja nicht mal, dass die Karte den PCIe-Anschluss hat und unter der Netzteilabdeckung war so wenig Platz, dass ich mir fast die Finger gebrochen habe. Und es wären eh nur SATA-Stromanschlüsse vorhanden gewesen. Molex hätte ich genauso reinfummeln müssen :)
Aber sie ist nun glücklich und das ist doch das wichtigste. Und ich hab was gut ;)

Cunhell

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Deridex

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2,218 Kommentare 851 Likes

Schöner Artikel.

Kleine Ergänzung:
- Meist sind es Schaltflanken (ist für die meisten wohl besser verständlich als Transienten) die rein streuen. Aus meiner Sicht sind da starke Schaltnetzteile mit stark variable Last ein ziemliches Problem.
- die EMV decken meines Wissens nach tatsächlich nicht den hörbaren Bereich ab
- Bei meinem Laptop habe ich ähnliches am Kopfhörerausgang festgestellt. Ich gehe davon aus, dass viele Laptops ebenfalls von der Problematik betroffen sind.

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RedF

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4,724 Kommentare 2,598 Likes

Habe eine GC-7 mit einem MMX 300 ist die mit der X4 vergleichbar?

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F
Furda

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663 Kommentare 371 Likes

Dieser PureClock kostet bei Oehlbach 69€, nicht 20€. Bin ich da beim falschen Produkt gelandet? 🤔

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Igor Wallossek

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10,293 Kommentare 19,077 Likes

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Ich habs von Amazon. War billiger. 21 netto.

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Danke für die Spende



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About the author

Igor Wallossek

Editor-in-chief and name-giver of igor'sLAB as the content successor of Tom's Hardware Germany, whose license was returned in June 2019 in order to better meet the qualitative demands of web content and challenges of new media such as YouTube with its own channel.

Computer nerd since 1983, audio freak since 1979 and pretty much open to anything with a plug or battery for over 50 years.

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